Plantes et botanique

Genres

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Melianthaceae, Link

Familles inclusesGreyiaceae

Description

Distribution

Carte de repartition des MelianthaceaeLa famille des Melianthaceae est originaire du sud de l'Afrique, depuis l'AFrique du sud jusqu'au Congo et au Kenya au nord.

Appareil végétatif

Il s'agit d'arbustes ou de petits arbres persistants. Les feuilles sont alternes, imparipennées ou trifoliolées, munies de stipules d'assez grande taille, disposés par paires à la base des feuilles (Melianthus, Greyia) ou soudés et intrapétiolaires (Bersama). Le limbe a une nervation pennée.

Reproduction

Les fleurs sont disposées en racèmes terminaux ou axillaires. Plus ou moins zygomorphes, elles sont généralement bisexuées, mais occasionnellement dépourvues d'étamine et de carpelle, et donc unisexuées, il y a alors dioecie ou polygamie. Les pédoncules floraux subissent une torsion de 180 degrés à la floraison : elles sont résupinées.

Le périanthe se composent de 4-5 sépales inégaux, imbriqués, soudés à la base et souvent renflés d'un côté, et de 4-5 pétales libres et imbriqués, de taille inégale et pourvus d'onglets. Un disque nectarifère en forme d'anneau ou de croissant garni l'intérieur du calice. Il y a 4-5 ou 8 étamines libres ou connées à la base, alternant avec les pétales et insérées sur le calice. Les anthères sont dorsifixes et legerement versatiles, et leur dehiscence est introrse et longitudinale. L'ovaire est supère et formé de 4-5 carpelles soudés. Il comporte 4-5 loges à placentation axile, ou une seule loge avec 5 placentas pariétaux. Il y a 1 (Bersama) ou 2-5 ovules (Melianthus) sur chaque placenta, apotropes, horizontaux ou pendants. L'ovaire est surmonté d'un style unique divisé à l'extrémité en 4-5 lobes stigmatiques. 

Le fruit est une capsule à déhiscence loculicide ou apicale, parfois ligneuse. La graine renferme un embryon droit entouré d'albumen, et est arillée chez quelques espèces. 

Classification et phylogénie

Malgré ses différences, cette famille est proche des Sapindaceae. Melianthus est un genre aux feuilles pennées, avec des fleurs à 4 étamines, et 2-4 ovules par loge carpellaire. Greyia possède des feuilles simples et une fleur à 10 étamines. Bersama, aux espèces polymorphes, a des feuilles pennées, des fleurs à 4-5 étamines seulement et à 1 ovule par loge. Melianthus et Bersama ont un ovaire à placentation axile, alors que celui de Greyia est à placentation pariétale. Cette particularité, ajoutée à d'autres caractères, justifie pour certains botanistes de ranger Greyia dans la famille des Greyiaceae. 

Intérets

Cette famille n'est pas très importante d'un point de vue économique, mais les espèces des trois genres sont cultivées comme plantes d'ornement dans les pays chauds, notamment Melianthus major. Greyia sutherlandii est un petit arbre à écorce claire cultivé pour ses remarquables fleurs écarlates en grappes. La racine, l'écorce et les feuilles de Melianthus comosus sont utilisés dans le sud de l'Afrique pour traiter les morsures de serpents, et une décoction des feuilles de M. major aide les blessures à cicatriser. Bersama abyssinica, un arbre de taille moyenne, fournit un bois dur et lourd qui sert à la construction d'habitations en Afrique de l'ouest. 

Les genres de la famille

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Bersama
Greyia
Melianthus